Unos 65.000 puertorriqueños dejaron su isla declarada en quiebra para reestructurar así su multimillonaria deuda. Sin embargo, un grupo de banqueros privados están aprovechando la situación. Cada vez abren más bancos offshore conocidos como Entidades Financieras Internacionales, que fueron creados por una ley puertorriqueña en 2012. Existen 44 EFIs. El año pasado abrieron 18, según los datos recopilados por las autoridades financiero del territorio de Estados Unidos.

Los expertos en impuestos atribuyen al menos parte de la afluencia de estos bancos offshore a una laguna poco conocida que es posible gracias a la estructura EFI. Permite que los titulares de cuentas bancarias no estadounidenses pongan dinero en Puerto Rico de manera anónima y potencialmente eviten impuestos en sus lugares de origen. De esta forma se benefician de la estabilidad de Estados Unidos. Esto se ha vuelto cada vez más atractivo debido a un nuevo sistema de divulgación financiera mundial que acaba de entrar en vigor. Conforme a la Norma de Intercambio Automático de Información Fiscal, más de 100 países han acordado proporcionar automáticamente informes anuales sobre las cuentas pertenecientes a personas sujetas a impuestos en cada nación miembro. Anteriormente, compartían información mediante una solicitud, haciendo más difícil identificar las cuentas sospechosas. Al igual que la Ley de Cumplimiento de Impuestos de la Cuenta Extranjera de los Estados Unidos (FATCA), que requiere que los bancos extranjeros reporten las cuentas de ciudadanos estadounidenses, la iniciativa CRS tiene como objetivo combatir el uso de cuentas bancarias offshore para evadir impuestos.

La escapatoria surge de peculiaridades en varios acuerdos internacionales de divulgación. En primer lugar, las EFIs no están sujetas al proceso de presentación de informes de CRS porque los Estados Unidos no se han adherido a él. Pero las EFI no tienen que cumplir con esto porque Puerto Rico, al igual que todos los territorios de los Estados Unidos, está excluido de esos acuerdos. Puerto Rico ofrece una protección sustancial de la confidencialidad para los inversionistas individuales extranjeros.

Por supuesto, los EFI no son inmunes al escrutinio oficial. Como instituciones estadounidenses, deben reportar actividades financieras sospechosas y ayudar a las agencias gubernamentales estadounidenses a erradicar el lavado de dinero, dice un portavoz del IRS. También están obligados a cooperar con las investigaciones del IRS, pero los IFE no recopilan información sobre individuos no estadounidenses con cuentas si sus activos se mantienen a través de compañías o fideicomisos offshore. Mientras no tengan accionistas estadounidenses o ingresos estadounidenses, la identidad del propietario final no tiene que ser reportada rutinariamente al IRS.

Para aprovechar esta situación, un cliente no estadounidense crea una empresa virtual o un fideicomiso para mantener activos. Esa entidad entonces deposita fondos con una EFI puertorriqueña. Es un método que se está empleando para evitar los reportes del CRS.

Mark Henny, presidente de Fairwinds International Bank LLC, un IFE que abrió el año pasado, cambió una oficina en la orilla oriental del Lago de Zurich por una suite en un parque de oficinas en San Juan, la capital de la isla. Según Henny este negocio está en auge. Los clientes de su banco son principalmente europeos y espera «expandirse hacia América Latina y tal vez para Asia» según sus declaraciones. Además, la estabilidad y protección del sistema legal estadounidense son razones de peso por las que los clientes son atraídos a esta jurisdicción.

Otra atracción puede ser la forma en que Puerto Rico trata las inversiones de los ciudadanos extranjeros: Ese dinero no está sujeto a impuestos allí. La Ley EFI de 2012 fue introducida para atraer inversionistas estadounidenses y extranjeros a la isla, donde la mitad de la población vive en la pobreza. Los activos mantenidos por las EFIs totalizaron 848 millones de dólares a fines de marzo, un aumento de $ 150 millones desde finales de 2016, y más del doble de la cantidad a finales de 2015. Los IFEs han atraído a aseguradoras, corredores y bancos, entre otros, de acuerdo con a George Joyner, el comisionado del regulador financiero de Puerto Rico.

Otras partes de los Estados Unidos han atraído efectivo en el extranjero, ya que los destinos tradicionales como Bahamas, Gran Caimán y Suiza responden a la presión mundial para acabar con el secreto. Algunos bancos están cortejando a los extranjeros para que pongan dinero en Nevada, Dakota del Sur y Wyoming con promesas de confidencialidad, siempre y cuando no pretendan evadir impuestos en el extranjero. Algunos deseos de privacidad no son irrazonables, dicen reguladores y asesores de riqueza. Las cuentas confidenciales pueden proteger contra secuestros o extorsiones en países donde la ley y el orden son tenues.

El mayor obstáculo para establecer un IFE es establecer relaciones de corresponsalía con otros bancos, que los IFE necesitan para enviar o recibir dinero de todo el mundo. Muchos bancos mundiales desconfían de trabajar con instituciones financieras en una región que se percibe como portadora de riesgos regulatorios y de lavado de dinero. De lo contrario, los requisitos no son arduos: capital pagado de $ 250,000 y una oficina en Puerto Rico con al menos cuatro empleados.

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