Los años transcurridos desde 2008 a la actualidad, han visto una represión global en las finanzas offshore. Sin embargo, algunos lugares se han duplicado al ofrecer un alto secreto bancario a los más ricos. Entre estos, una pequeña isla caribeña podría, Nevis.
Los paraísos fiscales odian la atención. Jurisdicciones como Jersey, Suiza y las Islas Vírgenes Británicas se ganaron la vida ayudando a sus clientes a romper las leyes de otros países durante décadas, sin que nadie lo notara realmente. Sin embargo, con la crisis financiera de 2007-2008, los buenos tiempos terminaron.
Las naciones ricas, enfadadas por la pérdida de sus presupuestos causada por la evasión de impuestos, ejercen presión diplomática sobre los paraísos fiscales. Activistas, furiosos por el robo de cientos de miles de millones de dólares, libras y euros de países pobres, los expusieron en la prensa.
La publicación de grandes cantidades de información confidencial, como los casos de SwissLeaks, los archivos secretos de HSBC, Papeles de Panamá y Papeles del Paraíso, consolidaron la percepción pública de que los centros financieros extraterritoriales existen para ayudar a los poderosos a eludir sus obligaciones para con el resto de nosotros, y los gobiernos han hecho cola para castigarlos. En mayo, cuando el parlamento británico votó a favor de la transparencia en sus islas del Caribe, fue solo el último golpe a los paraísos fiscales.
Esta campaña concertada ha amenazado el modelo comercial de paraíso fiscal. Desde que el Departamento de Justicia de los Estados Unidos obligó a los bancos suizos a abrir sus puertas en 2010, su participación en la riqueza offshore mundial ha disminuido de casi la mitad a menos de un tercio. En las Islas Vírgenes Británicas (BVI), donde los investigadores del Reino Unido tienen ahora acceso a la información de propiedad corporativa, el número de nuevas empresas creadas anualmente ha disminuido en más del 50% desde 2012. El sector bancario de Jersey es apenas la mitad de tamaño que lo que era en 2007.
No obstante, aún quedan paraísos fiscales que se resisten, lugares que se han apegado al viejo hábito de guardar los secretos de los poderosos. El primero de ellos es Nevis, un volcán solitario en el Caribe con una población de 11.000 habitantes que ha estado implicado en algunas de las estafas financieras más sórdidas de los tiempos modernos, desde el fraude fiscal más grande de Gran Bretaña hasta el desplume de 620.000 estadounidenses vulnerables en una estafa de préstamo de pago de $ 220m. La historia de Nevis revela las dificultades que enfrenta el mundo para tratar de poner fin a la evasión fiscal, el fraude y la cleptocracia.
Mientras que los rivales de Nevis han perdido negocios al abrirse a la transparencia, Nevis se ha redoblado en secreto.

Los paraísos fiscales no son iguales entre sí

Los paraísos fiscales a menudo se agrupan como si todos hicieran el mismo trabajo. En realidad, son depredadores distintos y altamente especializados en el tanque financiero de tiburones. En la parte superior de la cadena alimenticia, por lo que respecta al mundo occidental, está Londres, Suiza y Nueva York. Estos depredadores están rodeados de nubes de peces piloto que capturan los restos: lugares como Mónaco, Jersey y las Islas Caimán.
Todos estos centros más pequeños juegan diferentes aspectos del juego offshore: Jersey se especializa en fideicomisos, Islas Vírgenes Británicas en sociedades offshore y Liechtenstein, en fundaciones. También difieren en su tolerancia a la criminalidad. Entre los territorios británicos: Gibraltar es más dudoso que Guernsey, pero más limpio que Anguila. Y sirven a diferentes regiones geográficas: Mauricio para África y la India; Chipre para la antigua Unión Soviética y las Bahamas para los Estados Unidos.

Nevis, uno de los últimos bastiones en pie

En el mundo offshore, Nevis es un proveedor de fondo. Se especializa en permitir que sus clientes creen corporaciones con mayor anonimato que casi cualquier otro lugar en la tierra. El año pasado, se filtró información sobre 70.000 sociedades offshore de Nevis como parte de la investigación de los Papeles del Paraíso. Pero, eso no ayudó a descubrir quiénes eran los propietarios de las mismas: la información de propiedad es tan secreta que ni siquiera el propio registro corporativo de la isla lo sabe. En otras palabras, no había nada sustancial que filtrar.
«Creemos firmemente que las personas tienen derecho a cierta apariencia de privacidad financiera», dijo en una entrevista el primer ministro de Nevis, Mark Brantley. Y estos secretos pertenecen a extranjeros, que pagan para que Nevis los proteja.
Podemos ver que estos secretos existen gracias al Registro de Tierras del Reino Unido, que publica hojas de cálculo en las que se enumeran todas las propiedades que se encuentran en el extranjero, junto con la dirección registrada de la compañía propietaria.
Mientras que las Islas Vírgenes Británicas han visto el número de empresas creadas allí cada año colapsar, el número creado en Nevis se ha mantenido estable. Desde 2012, el sector de servicios financieros de la isla ha crecido en más de una cuarta parte, ya que las personas con secretos se han mudado a un lugar que todavía los conserva. Ese es un buen argumento para que el gobierno de Brantley no siga a las Islas Vírgenes Británicas en la apertura de sus registros corporativos a los extranjeros.
«Las cifras son relativamente pequeñas, en comparación con otras industrias de servicios financieros, pero tenga en cuenta el tamaño de Nevis», dijo Brantley. «Obtuvimos ingresos directos de $5m a $ 5.5m, simplemente de las tarifas de renovación». Las tarifas de renovación son las que usted paga para mantener el registro de su compañía, cuantas más empresas hay, más tarifas se obtienen. «Cuando eso se extrapola al exterior, en términos de alquiler de espacio de oficinas, empleo, reconocemos que sí tiene un efecto multiplicador en la economía».

¿Cómo se convirtió Nevis en un paraíso fiscal?

En 1984, Bill Barnard, un abogado estadounidense que se había tomado unas vacaciones en Nevis, le preguntó al primer ministro de la isla si estaría interesado en participar en el juego offshore. Gracias a la casi completa autonomía que goza Nevis bajo la constitución federal de San Cristóbal y Nieves, su primer ministro, Simeón Daniel, aprobó la sugerencia de Barnard, y aprobó leyes de incorporación y confidencialidad que el abogado estadounidense redactó y otorgó a la empresa de Barnard, Morning Star Holdings, el derecho de actuar como agente exclusivo para la creación de sociedades offshore. Fue una victoria para ambos.
Al principio, Nevis luchó para competir con rivales ya establecidos, en parte porque no tenía ninguna ventaja particular. Barnard y su equipo de abogados estadounidenses habían tomado prestada su legislación de Delaware, que actúa como una especie de paraíso fiscal en los Estados Unidos al ofrecer regulaciones más flexibles y menores impuestos que los demás estados, por lo que no había muchas razones para buscar una isla remota para productos que ya podría comprar en otro lugar. «Sin duda fue un éxito», dice David Neufeld, abogado de Nueva Jersey y experto en estructuración de empresas e impuestos internacionales. «Pero nunca estuvo en el nivel de Islas Vírgenes Británicas o Islas Caimán».
Cuando el monopolio de Barnard expiró en 1994, Nevis aprovechó la oportunidad para reiniciar. A Neufeld, que ya había trabajado con Barnard, se le pidió que ayudara a Nevis a diversificar su oferta. Los paraísos fiscales siempre toman prestadas ideas unos de otros, buscando mejorar las leyes. Neufeld buscó inspiración en EEUU., y específicamente en Wyoming, que había inventado la Sociedad de Responsabilidad Limitada (LLC), una estructura híbrida útil que permitía a las personas evitar la identificación y los impuestos al mismo tiempo, además de ofrecer otros beneficios.
Las LLC dificultan que sus acreedores encuentren sus activos, lo que también ayuda a las personas ricas a evitar el pago de daños si pierden una demanda. En términos simples, las leyes de Nieves permiten a los ricos colocar murallas alrededor de sus propiedades, protegerlas de alguien que pueda querer usar los tribunales para llevárselas, ya sea un socio comercial, un cónyuge, o cualquier otra persona.
El sistema financiero de Nevis es rudimentario en comparación con los grandes paraísos fiscales: lugares como Jersey o las Islas Caimán, que cuentan con importantes firmas contables, administradores de fondos, grandes bancos y otros gigantes mundiales. En Nevis, hay muy poco dinero para que alguien evite los impuestos. Por lo que, en realidad no es un refugio para los impuestos, sino un refugio del escrutinio.

El mayor fraude fiscal de Gran Bretaña tuvo su origen en Nevis

El mayor fraude fiscal de Gran Bretaña, por el cual cinco hombres fueron encarcelados en noviembre tras intentar estafar al Tesoro por un monto de 107 millones de libras en impuestos, involucró a sociedades offshore en Nevis, que ayudaron a ocultar la identidad de los estafadores.
La familia de un ex presidente de Taiwán usó un fideicomiso de Nevis para ayudar a ocultar su propiedad de propiedades estadounidenses adquiridas de forma corrupta.
El depuesto presidente de Ucrania, Viktor Yanukovych, utilizó las estructuras de Nevis para ocultar sus activos robados, al igual que los funcionarios rusos corruptos que robaron $230 millones del presupuesto en 2007.
El comerciante británico Navinder Sarao, quien se declaró culpable de fraude por ayudar a causar la crisis repentina de 2010, desvió parte de sus ganancias a una estructura de Nevis llamada NAV Sarao Milking Markets Fund.
Según el grupo Tax Justice Network, Nevis oscurece todos los centros offshore tradicionales: Islas Vírgenes Británicas, Suiza, Guernesey, la Isla de Man, Luxemburgo, e incluso otros países de bajos ingresos como Belice y las Islas Cook. Y su entusiasmo por los secretos impide los esfuerzos de otros países para hacer cumplir la transparencia.

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