¿Qué hay detrás de la nueva moneda digital de China?

¿Qué hay detrás de la nueva moneda digital de China?

Las celebraciones en China para conmemorar el año nuevo lunar del Buey, que comenzó el 12 de febrero, han sido algo silenciadas debido a la pandemia de coronavirus. El número de personas que viajan para visitar a sus familiares este año ha disminuido drásticamente, lo que priva a las reuniones familiares de cierta alegría.

Pero no todo es tristeza. Las autoridades de varias ciudades han regalado decenas de millones de renminbi como «paquetes rojos» de año nuevo que se pueden descargar en un teléfono inteligente. Solo Beijing y Suzhou han repartido 200.000 paquetes rojos por valor de 200 Rmb (31 dólares) cada uno en una especie de lotería pública.

Tal filantropía esconde una agenda más dura. Al entregar los tradicionales paquetes rojos en forma de «renminbi digital», las autoridades de China están realizando pruebas para una nueva tecnología crucial que podría liderar la adopción mundial de monedas digitales y establecer estándares técnicos globales.

Aunque no se ha anunciado una fecha oficial de lanzamiento, China tiene la intención de convertirse en la primera gran economía en introducir una moneda digital, mostrando su posición como líder mundial en tecnología de pagos al mundo en los Juegos Olímpicos de Invierno del próximo año. Camboya lanzó una moneda digital, el Bakong, a fines del año pasado.

El renminbi digital pondrá cada transacción en el radar del Banco Popular de China

El plan digital de China encaja con ambiciones más amplias para su moneda, ya que Beijing espera que la tecnología ayude a promover el renminbi a nivel internacional y debilite la supremacía del dólar estadounidense. Si bien los banqueros dicen que la atención se centrará inicialmente en el uso de la moneda digital en la economía nacional, probablemente se utilizará para la liquidación comercial en varios años.

Pero los otros objetivos detrás de la moneda virtual de China presentan un marcado contraste con la discusión pública sobre el tema en muchas otras partes del mundo. Según informe The Financial Times, mientras que en los EEUU, las criptomonedas están impregnadas del lenguaje del liberalismo, en China el proyecto de la moneda digital está vinculado al impulso del Partido Comunista de mantener su control sobre la sociedad y la economía. La tecnología está diseñada en parte para reforzar su estado de vigilancia.

Qué es el renminbi digital

El renminbi digital de China es una «moneda digital del banco central», lo que en cierto modo lo convierte en lo opuesto a las criptomonedas como bitcoin. Las criptomonedas suelen estar descentralizadas; no son emitidos ni respaldados por gobiernos. El «e-yuan», por el contrario, es parte del diseño de arriba hacia abajo de China. Es emitido y regulado por el banco central y su condición de moneda de curso legal está garantizada por el estado chino.

Su formato digital permite al banco central rastrear todas las transacciones a nivel individual en tiempo real. Beijing tiene como objetivo utilizar esta función para combatir el lavado de dinero, la corrupción y el financiamiento del «terrorismo» en casa fortaleciendo los ya formidables poderes de vigilancia del gobernante Partido Comunista.

Beijing también espera utilizar el renminbi digital como un medio para reafirmar el control estatal sobre su industria fintech y un vasto mercado de pagos electrónicos que está dominado por dos grandes empresas privadas, Ant Group y Tencent. De hecho, la tecnología podría convertirse en un rival de sus plataformas de pagos sin efectivo.

El gobierno de China ya está comprometido en un esfuerzo múltiple para controlar el poder de las nuevas empresas de pagos, lo que llevó a Ant a cancelar una oferta pública inicial planificada de 37 mil millones de dólares a fines del año pasado.

La estrategia de China

La estrategia de China es popularizar la moneda digital realizando pruebas a nivel de ciudad este año y el próximo, y tenerla lista para su uso cuando sea sede de los Juegos Olímpicos de Invierno a fines de 2022. Este calendario coloca a Beijing muy por delante de una larga cola de gobiernos nacionales que están comenzando a experimentar con la idea.

Alrededor del 60 por ciento de los más de 60 bancos centrales encuestados por el Banco de Pagos Internacionales el año pasado dijeron que estaban «realizando experimentos o estudios de prueba de concepto» sobre monedas digitales, en comparación con el 42 por ciento en 2019. Entre estos, el 14 por ciento ciento se está moviendo hacia programas piloto, encontró la encuesta.

En China, como en otros lugares, las ramificaciones de adoptar una moneda digital son enormes. No se trata solo de que el renminbi digital sustituya al efectivo. También presagia la construcción de un nuevo sistema de pagos que amenaza con socavar la posición de mercado de Alipay y WeChat Pay, las dos plataformas muy populares y de propiedad privada administradas por Ant Group y Tencent.

La razón principal de esto es que los bancos estatales distribuyen el renminbi digital directamente a las billeteras electrónicas de los usuarios, lo que establece canales de pago que eluden Alipay y WeChat Pay.

La sensación de que la popularización del renminbi digital podría producirse a expensas de Alipay y WeChat Pay se ve reforzada por los mensajes de Beijing a través de la cobertura de los medios estatales. En un despacho desde las calles de Beijing durante el año nuevo chino, un reportero de CCTV, la estación de televisión oficial, dijo que usar el e-yuan era «más conveniente» que otros sistemas de pago.

Herramienta de control

Quince siglos después de que China inventara los billetes, la naturaleza del dinero cambiará radicalmente. El renminbi digital presenta un cambio radical. Es mucho más que un medio de intercambio. Beijing lo ve tanto como un baluarte contra la posible invasión de monedas digitales extranjeras, como Diem de Facebook, como una herramienta para facilitar la vigilancia masiva sobre la población china, dicen los analistas.

A mediados de 2020, Mu, del Instituto de Investigación de Monedas Digitales, argumentó que el renminbi digital evitaría que Libra de Facebook, el nombre original de Diem, invade el sistema monetario de China. Tal pensamiento siguió a sondeos similares de 2018 cuando los investigadores del banco central advirtieron que la llegada de tokens digitales, llamados monedas estables, vinculados al dólar estadounidense podría dañar los esfuerzos de Beijing por internacionalizar el renminbi.

Pero además de actuar como un baluarte contra las criptomonedas extranjeras no deseadas, las ambiciones de Beijing por el renminbi digital derivan de un impulso profundamente arraigado hacia el control social, dicen los analistas.

Dicen que el despliegue del e-yuan preparará al banco central para extraer una gran cantidad de datos sobre la actividad económica de sus ciudadanos. Esto encaja con un plan de tecnología financiera del gobierno emitido a fines de 2019 que preveía una fusión de datos financieros para promover la construcción de un “centro de big data integrado a nivel nacional”.

Si tales capacidades se materializan, el Banco Popular de China podría asumir mayores poderes de aplicación de la disciplina y tendría la capacidad de tomar medidas punitivas bloqueando las transacciones si la situación lo requiriera.

El nivel de anonimato que se otorgará a los ciudadanos chinos que utilicen la moneda digital sigue siendo un área oficialmente gris. Mu, del Instituto de Investigación de Monedas Digitales, en una conferencia en Singapur el año pasado, dijo que se implementaría un sistema de «anonimato controlable».

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